Bucketlist: zwemmen met walvishaaien

De walvishaai is een van de grootste vissen ter wereld. Deze vriendelijke reuzen met hun stippen op hun rug zijn een bijzondere verschijning. In verschillende landen, waaronder Mexico, kun je zwemmen en snorkelen met walvishaaien. Dit vergt enige planning. Wil je in Mexico zwemmen met walvishaaien? Dat kan van (half) juni tot half september.

Tip: lees meer over mijn route door Yucatan

Waar vind je walvishaaien?

Mexico, Belize, Mozambique en de Filipijnen zijn bekende plekken om te zwemmen en snorkelen met walsvishaaien.

Het snorkelen met walvishaaien (whale sharks) staat al járen op mijn wensenlijst. Een aantal keer heb ik ze BIJNA gezien. Je kunt snorkelen met walvishaaien in Oslob in de , maar dat wilde ik niet omdat daar dieren gevoerd worden en toeristen zelf de haaien aan wilden en konden raken. Ik ben daarom niet in Oslob gestopt tijdens mijn rondreis door de Filipijnen. In Tofo in Mozambique wilde ik duiken met walvishaaien, maar ik viste achter het net. Lukt het me om te zwemmen met walvishaaien in Mexico?

Je ziet het al aan de foto’s: ik heb gezwommen met walvishaaien in Mexico! Wat een ervaring.

Waar kun je het beste snorkelen met walvishaaien in Mexico?

Tijdens het plannen van mijn rondreis door Mexico passeerden verschillende plekken de revue om te zwemmen met walvishaaien. Er worden namelijk excursies aangeboden vanuit Isla Mujeres, Holbox en de Riviera Maya, bijvoorbeeld vanuit Cancun en Playa del Carmen. De walvishaaien houden zich vooral op in de water ten noorden van Isla Mujeres. Deze plek wordt gezien als een van de beste plekken ter wereld om te zwemmen met walvishaaien.

Omdat ik gevoelig ben voor zeeziekte wil ik een walvishaaienexcursie boeken waarvoor ik (relatief) kort hoef te varen. Het vaste land van het schiereiland Yucatan en Isla Holbox vallen daarom af. Dit is een persoonlijke afweging.

Hieronder enkele voorbeelden van whale shark excursions in Mexico:

Beste reistijd om walvishaaien te spotten

Op zoek naar eten maken walvishaaien verre reizen. De walvishaaien eten voornamelijk plankton, kleine visjes en kriel. Hun grote mond staat vaak open tijdens het zwemmen en op die manier spoelt tot wel 6000 liter water per uur door hun kieuwen.

In de maanden mei tot september passeren de walvishaaien Mexico. Vanaf half juni is de kans om walvishaaien te zien het grootste.

Is zwemmen met walvishaaien gevaarlijk?

Een walvishaai heeft gemiddeld een lengte van 8 meter, maar sommige walvishaaien weten zelfs de respectabele lengte van 15 meter te bereiken. De walvishaai is daarmee de grootste vis ter wereld.

Walvishaaien zijn planteneters, je hoeft niet bang te zijn dat je ten prooi valt aan de walvishaai. Soms raken mensen gewond wanneer ze te dicht bij de gigantische staart van de walvishaaien komen. De kans dat dit gebeurt tijdens het snorkelen is heel erg klein.

Toch zijn er een paar dingen waar je op moet letten als je wilt zwemmen met walvishaaien:

  • Boek een excursie bij een betrouwbaar bedrijf. Op sommige plekken zwemmen walvishaaien vlak bij de kust (bv. in Mozambique), op andere plekken zie je vooral walvishaaien midden op zee (bv. in Mexico). Check of er communicatieapparatuur en zwemvesten aan boord zijn
  • Houd je aan de regels van de boot, ook als dat betekent dat je verplicht een zwemvest moet dragen
  • Als het weer in Mexico niet meewerkt, wordt de excursie geannuleerd. Vooral wind kan een spelbreker zijn
  • Bescherm jezelf tegen de zon. Bij voorkeur niet met zonnebrand (dat is niet goed voor de oceaan) maar met beschermende UV-kleding
  • Neem eventueel medicatie tegen zeeziekte, kies voor pillen waar je niet duf van wordt
  • Duiken met walvishaaien (scubadiving) is niet mogelijk in Mexico. Hoewel ik een ervaren zwemmer ben, moest ik met een reddingsvest te water.

Tip: mijd de lange rijen in de haven van Cancun en bestel van te voren een open ticket voor de boot. Je hoeft geen datum of tijd door te geven, je behoudt je flexibiliteit.

Mijn ervaring: zwemmen met walvishaaien Isla Mujeres Mexico

Vanuit mijn appartement in Isla Mujeres is het een aardige tippel naar de Whale Shark Adventures. Hier ontmoet ik mijn buddies voor de dag en moet ik een aantal papieren invullen (liability forms). Onder het genot van een drankje pas ik mijn vinnen en krijg ik een masker en een snorkel. Vanuit de duikschool is het maar een paar minuten lopen naar de boot.

De boot van Whale Shark Adventures (Mexico Divers) is erg comfortabel. Er zijn fijne banken, er is een droge zone (fijn!) en het achterdek is ruim. Hoewel het nog vroeg in de ochtend is, is er niet veel schaduw aan boord. Ik trek mijn petje wat verder over mijn ogen en ik duik weg in het kleine
 strookje schaduw van de boot. Tot mijn verbazing ben ik de enige die behoefte aan schaduw heeft.

Het is gezellig aan boord. Er staat een grote koelbox met frisdrank en er worden fruit en andere snacks uitgedeeld. Het is minstens 45 minuten tot de walvishaaien. Een enkele keer worden er helemaal geen walvishaaien gezien – dan heb je pech.

Na ongeveer een uur varen ziet de schipper in de verte een eerste walvishaai. Even later zie ik hem ook: de vis beweegt als een grote grijze vlek onder de boot. Af en toe komt de walvishaai wat dichterbij en zie ik de bekende witte stippen op de grijze huid. Dan zwemt de haai weer wat verder weg. We springen in koppels van twee het water in onder leiding van de gids, de andere gasten wachten op de boot op hun beurt. Je mag twee à drie minuten zwemmen met de walvishaaien, daarna moet je terug aan boord en is het volgende koppel aan de beurt.

In principe mag iedereen twee keer zwemmen met de walvishaaien, maar omdat onze groep klein is en niet iedereen terug het water in wil (door zeeziekte) heb ik de mazzel dat ik een keer extra mag 🙂

Zwemmen met walvishaaien in Mexico is geen goedkope excursie. Effectief lig je minder dan tien minuten in het water. Maar wat is dit GAAF!

Terug naar Isla Mujeres Mexico

Aan al het goede komt een eind. Ook aan het snorkelen met walvishaaien. Op de terugweg naar Isla Mujeres ben ik helemaal euforisch en heb ik een lach op mijn gezicht die er niet snel vanaf zal gaan.

Of? Zie ik daar een wolkje aan de lucht?

Laat ik eerlijk zijn, op weg terug naar Isla Mujeres word ik ook zeeziek. Niet zo erg dat ik de vissen ga voeren (lees: mijn maag leeg in zee), maar daar is alles mee gezegd. Zelfs de springende dolfijnen naast de boot kunnen me niet opvrolijken.

Land in zicht!

Stand in zicht! De excursie is nog niet voorbij, we stoppen bij een aantal mooie plekken van Isla Mujeres. Allereerst gaan we snorkelen voor de kust van Playa Norte een de noordkant van het eiland. Eerlijk is eerlijk, deze snorkeltour haalt het niet bij het snorkelen met walvishaaien.

Houd je van snorkelen? Dit zijn de mooiste plekken om te snorkelen op Bali.

Dan is het tijd voor een feestje! De boot meert aan bij een lagune waar we een heerlijk ceviche krijgen, een typisch Mexicaans gerecht met rauwe vis. Het kristalheldere betoverend blauwe water nodigt uit voor een duik. Wat een heerlijk afsluiting van de dag.

Andere bezienswaardigheden op Isla Mujeres

Mijn man wilde een dag later zwemmen met walvishaaien bij Isla Mujeres, maar door harde wind kon zijn excursie niet doorgaan. In plaats daarvan ging hij een dagje duiken in Mexico.

Lees hier meer over duiken in cenotes in Tulum.

Maar er is veel meer moois te zien op Isla Mujeres. De mooiste stranden liggen aan de noordkant van het eiland, waar je met je blote voetjes in het zand kunt kijken hoe de zon langzaam de zee in zakt.

Zoek je een strand wat minder druk is? Huur dan een golfkarretje en maak een mini-roadtrip over het eiland. In een paar uur is je rondje compleet en heb je de belangrijkste bezienswaardigheden van Isla Mujeres gezien. Ik vond de zuidelijke punt van het eiland erg mooi, waar boven op de steile kliffen een kleine Maya-tempel ligt. Maar ook de vele kleine stranden onderweg zijn erg mooi – en vaak ben je daar de enige toerist!

Reizen naar Isla Mujeres

Er varen verschillende ferry’s tussen Cancun en Isla Mujeres. Deze varen elke dag tussen de Ultrama Terminal Cancun en Terminal Martima De Isla Mujeres. De overtocht duurt ongeveer een half uur. Aan boord is een toilet aanwezig en een kleine bar waar drankje worden verkocht.

Isla Mujeres is misschien niet het meest idyllische eiland van Mexico, maar de boottocht erheen is een van de mooiste boottochten die ik ooit heb gemaakt. Er zijn maar weinig plekken ter wereld waar ik zo’n intens blauwe zee heb mogen zien!